Chapitre Trois : Des corps et des choses (3/5)

Une « aide à la personne » de chaque instant

Antoine et Magdeleine, Pierre et Amélie ne vivent jamais vraiment seuls. Tout autour d’eux, circulent et travaillent des bonnes, des femmes de chambre, des cuisinières, des valets, toute une domesticité dédiée à l’amélioration du confort quotidien des corps et des esprits.

Antoine et Magdeleine ont constamment au moins trois domestiques à leur service. Ce sont les bonnes et les cuisinières qui sont les plus mobiles et doivent, selon qu’ils vont à Machy ou à Lyon, les suivre dans leurs déplacements. Elles vivent au domicile de leurs maîtres, où elles disposent soit d’un lit pliant posé, le soir, dans la cuisine quand l’exigüité de l’appartement l’exige ; soit d’une petite chambre sous les toits quand l’espace domiciliaire s’élargit et, surtout, que la domesticité comprend des personnes de l’autre sexe[1]. Chez Antoine et Magdeleine, les domestiques hommes sont employés pour l’entretien de Machy. Ils y demeurent, tandis que les bonnes et la cuisinière circulent d’un domicile à l’autre.

Ainsi, quand Antoine se déplace à Paris, c’est pour se retrouver seul, généralement dans un hôtel, et bien obligé de faire sa barbe et de s’habiller sans bonne[2]. C’est Magdeleine qui s’occupe de les recruter, de les diriger et, le cas échéant, de s’en séparer. C’est, pour elle, une véritable corvée dont elle se plaint. Le plus difficile tient à l’exigence particulière qu’ils ont à l’endroit de ces bonnes qui doivent convenir à la fois à la ville et à la campagne. Si les bonnes sont réputées être d’origine rurale, il semble qu’elles s’exilent à la ville pour des raisons de commodité qui leur rendent le séjour à la campagne peu attirant : nécessairement, elles se retrouvent à vivre en vase clos avec les maîtres, à ne pouvoir s’éloigner que pour rencontrer quelques vaches et poules de basse cour, au lieu qu’en ville elles sont envoyées faire des commissions dans des rues animées, propices aux rencontres et aux échanges et bénéficient d’une relative liberté. Antoine, dans une lettre, compatit avec Magdeleine qui a la difficile tâche de trouver une nouvelle cuisinière : « tâche d’en trouver une qui nous connaisse et qui ne craigne pas le séjour de la campagne, je sens que tout cela est difficile à trouver d’autant plus que je la voudrais probablement bonne et qu’il faut cependant qu’elle fasse la cuisine à nos hommes. »[3]

Chez les Morand, on n’a que de rares éléments sur ces domestiques. On en parle fort peu, sauf lorsqu’il s’agit d’en changer ou de remarquer leur absence. Quelques fois, on aperçoit un morceau de leur vie dans les lettres d’Antoine ; ainsi, lorsqu’il laisse son domestique François attendre Magdeleine, à l’arrivée de la diligence de Grenoble dans un froid que lui-même ne peut supporter et l’amène à rentrer chez lui une heure, le temps de se réchauffer. Par contre, dans la famille Arnaud-Tizon, on en parle beaucoup ; on a parfois l’impression que les maîtres se sentent proches des domestiques, surtout de ceux et celles qui restent longtemps dans la famille. C’est évidemment une proximité toute relative : chacun à sa place, les domestiques dans la position subordonnée qui est la leur. Ils sont, à certains égards et toutes proportions gardées, considérés comme des membres de la famille qui peuvent compter sur une relative protection de leurs maîtres, en échange d’une loyauté sans faille.

Changer de domestique est une tâche qu’on cherche à éviter : se procurer un bon domestique est difficile. L’effort que cela nécessite implique, de la part des maîtres, de relativement bien traiter ceux qu’ils souhaitent garder auprès d’eux.

Par contre, un domestique apprécié ou qu’on a particulièrement soigné et qui, malgré ces bienfaits, souhaite quitter la famille est presque considéré comme un traître. C’est l’avis de Catherine qui, dans une lettre à Pierre et Amélie, exprime sa colère et son ressentiment à l’égard d’une jeune domestique prénommée Angélique : « J’ai reçu votre lettre mes chers enfants et n’ai pu me défendre de beaucoup de colère contre le procédé d’Angélique, elle s’est bien remplumée chez vous, vous l’avez eue longtemps malade et pour récompense elle vous quitte d’une manière aussi sotte, je crois que facilement vous trouverez qui la vaille, mais l’ennui de changer fait passer sur bien des choses, je pense cependant que vous ne la laisserez aller que lorsque vous serez pourvus, car c’est un mauvais pli à mettre, je souhaite qu’enfin vous trouviez un bon sujet, et qui soit plus reconnaissante des bontés que vous aurez pour elle ; que dit sa sœur de sa conduite, elle qui est constante chez les mêmes maîtres »[4]. Le domestique, dans ces familles, doit s’estimer heureux d’être aussi bien traité et ne quitter ses maîtres que pour les raisons qu’eux-mêmes jugent valables : un mariage, tout au moins. Mais quant à partir pour partir, c’est de la dernière « sottise ». Pourtant, on sait que la domesticité était généralement très volage, demeurant rarement plus d’une année dans une même maison[5].

Catherine rencontre des problèmes similaires à plusieurs reprises. En 1811, elle doit se séparer de trois de ses domestiques : deux parce que ce sont de « francs libertins », et l’autre parce qu’elle est « paresseuse et impertinente » : « Je suis dans l’embarras de changement de domestique ; il en sort trois seulement aujourd’hui. Louis est parvenu à corrompre Fréderic et tous deux étaient des francs libertins dont il faut se défaire et ma femme de chambre paresseuse et impertinente à subi le même sort (…). Vous jugez qu’il ne me manque pas d’embarras. Vers la fin de la semaine j’aurai un domestique pour la femme de chambre. Je ne me presserai pas pour mieux choisir. »[6]

Le sort est décidément contre Catherine puisque moins de deux semaines plus tard, c’est au tour d’une certaine Julie de partir : « ma Julie part dans deux jours ; je me suis décidée après en avoir vu 30 au moins à prendre pour cuisinière une fille dont on m’a dit beaucoup de bien et qui n’a jamais servi, elle a été deux ans chez un traiteur pour apprendre la cuisine, elle dit la faire fort bien, il faut en courir l’événement[7]. Je vous avoue que cela m’ennuie beaucoup. »[8]

Mais le problème n’est pas nouveau, comme en témoigne un ancien courrier, quelques années en arrière. La façon dont Catherine, encore une fois, s’exprime sur les désirs de départ de ses domestiques en dit long sur sa manière de les considérer. A ses yeux, rien ne vaut une place de domestique chez elle, pas même l’opportunité d’un mariage. Sans doute qu’à ses yeux, le confort de vivre dans une maison bien chauffée, où l’on est sûre d’être bien nourrie et peut-être, correctement traitée par ses maîtres, l’emporte par-dessus tout, y compris la perspective de ne plus avoir de maître. L’absurdité vient selon elle de l’âge et des conditions de ce mariage à venir : à 41 ans on ne peut plus espérer d’enfant, et quant aux sentiments de tendresse ou de respect, ils ne font pas partie du projet puisque le projet s’est fait entre deux inconnus. Mais en la matière, Catherine est une femme qui, peut-être aussi, estime que le mariage, pour une femme, n’est qu’un changement de maître. Et qu’à tout prendre, sa domestique y perdra en quittant la sécurité du confort bourgeois. Au-delà, elle ne voit pas ce qui, dans l’union avec un homme, peut attirer une personne loin de la protection et de la férule de ses maîtres : la liberté, même relative, de décider de ses allées et venues, des tâches journalières à accomplir, par exemple : « Je suis dans ce moment dans l’embarras d’une nouvelle femme de chambre que j’ai depuis trois jours seulement et qu’il faut mettre au fait avant le départ de Catherine qui veut partir à la fin du mois ; cette dernière a refusé toutes les propositions avantageuses que j’ai pu lui faire et le démon du mariage la tourmente trop fort pour lui faire prendre le bon parti qui était de rester avec nous ; car je regarde qu’elle fait une grande folie de se marier à 41 ans à un homme qu’elle connaît à peine. »[9]

Cette femme de chambre prénommée Catherine se marie en effet avec un M. Brun de la région lyonnaise et devient, pour la famille, « Mme Brun de Givors ».  tout le monde s’en mêle, puisque la maîtresse fait remercier la mère de Pierre des « conseils qu’elle a bien voulu donner à [sa] pauvre Catherine »[10] lorsque cette dernière s’est rendue chez elle à Lyon : « Cette fille doit craindre de se mettre mal en quittant de si bons maîtres », écrit Mme Vitet à son fils dans une lettre de décembre 1808. Mais les nouvelles sont bonnes, rassure-t-elle Pierre peu de temps après : « je me borne en m’allant coucher, à vous rassurer sur les craintes que vous pouvait causer le mariage de la bonne Catherine, j’avais eu par Mme Journau les plus sûrs renseignements, et le plus avantageux sur son prétendu et ce matin je l’ai vu m’amener le dit monsieur en me disant qu’ils venaient de se fiancer, ces 2 personnes paraissent se convenir parfaitement, et sont contents l’un de l’autre, ils épouseront aux Rois ; je vous offrirai de sa part un coffret de bonbon, et son regret de ne pouvoir en offrir à la famille de Rouen, à qui tu n’en diras mot »[11].

Plusieurs années après, en 1813, l’ancienne bonne Catherine et Marguerite Vitet se revoient. Les circonstances empruntées du déjeuner, auquel Marguerite choisit de faire présider le portrait de son petit fils Ludovic afin d’agrémenter et d’encourager la conversation, laisse bien entrevoir les difficultés que pouvaient avoir une femme de la bourgeoisie et une domestique à communiquer. On découvre aussi que les prédictions de Catherine, son ancienne maîtresse, affolée que sa bonne la quitte pour un mariage qu’elle estimait malheureux, s’avèrent peu crédibles : de l’avis de Marguerite, cette femme âgée d’une cinquantaine d’années a plutôt rajeuni et elle est très heureuse : « j’ai vu dans cette semaine l’ancienne bonne de ta femme Mde Brun de Givors.  Elle est vraiment rajeunie, ; elle n’a rien changé a son costume, mais son contentement est parfait elle est assez raisonnable pour ce consoler d’être sans enfants, et son mari de même.  Elle a l’air si heureuse que je l’obligeai à accepter a déjeuner pour le lendemain et nous avions mon Ludovic pour égayer la conversation [il s’agit bien du portrait de Ludovic, et non de son petit fils en chair et en os], elle le voudrait moins grave, mais la ressemblance quelle trouva avec sa mère, et l’oncle Ludovic la frappa,  s’il n’y avait que 30 lieues d’ici à Rouen dit-elle, je ne me refuserais pas le plaisir de revoir cette bonne famille, et de féliciter Mr arnautizon fils de son heureux choix. »[12]

Catherine, quelques mois après cette rencontre, écrit une longue lettre à ses anciens maîtres, dans laquelle elle exprime sa confusion, ses remerciements, sa reconnaissance pour « toutes les bontés » qu’ils ont eues envers elle, notamment en lui envoyant un petit mouchoir brodé de la main d’Amélie. L’extrait est long, mais nous avons choisi de le conserver en raison de la rareté de tels écrits. Il est rare non seulement que les gens peu instruits écrivent ; et encore plus rare que l’on conserve leurs lettres. On peut considérer cet extrait (et la reproduction que nous donnons de la lettre tout entière) comme une pièce rare. Pour permettre d’accéder au sens, nous avons corrigé les erreurs orthographiques. Mais justement, pour ne pas déformer la réalité, nous renvoyons aussi au cliché de la lettre originale (en attendant le cliché, voir le texte en italique violet à la fin de cette page), qui montre bien la difficulté que pouvait représenter, pour Catherine, la rédaction d’un courrier aussi long :

« … pour répondre à votre charmante et agréable lettre que j’ai bien reçue dans son temps dans le petit paquet qui m’a fait un sensible plaisir d’apprendre que vous jouissez tous d’une bonne santé mais quelle est ma surprise en dépliant le paquet j’aperçois un joli mouchoir de la part de Mr votre frère venant de sa fabrique et vous madame qui avez eu la bonté et la complaisante de coudre une frange autour.  Je suis confuse de toutes les bontés que vous avez tous pour moi je vous en fais mes remerciements. Je voudrais être auprès de vous pour vous en témoigner ma reconnaissance de vive voix.  Je vous prie de faire mille remerciements de ma part à M. votre frère ainsi que sa chère épouse et d’embrasser ce joli petit enfant pour moi ne m’oubliez pas auprès de M. votre papa et madame votre maman. Je vous prie de bien leur présenter mes respects et d’assurer toujours de mon attachement à M. et madame Barbet et à tous leurs petits enfants. Rappelez-moi au souvenir de M. Vitet et de M. Ludovic bien des amitiés de ma part à ce bon enfant qui se rappelle toujours de moi il est donc bien grandi à présent. »

« Ma cher madame Vitet[dzd1] ,
Caile ici et pour repondre a votre charmante et agreable letre que jait bien resu dant son tans dans le petis parquet qui ma fait un sensibles plaisir daprendre que vous jouici tous dune bonne sante mais quele et ma surprise en deplient le paquet je persoit un jolis mouchoir de la par de Mr votre frere venant de sa fabrique et vous madame qui avez eu la bonte et la complaisance de coudre une frange au tour   je sui confuses de toute les bonte que vous avez tous pour moi je vous en fait mes remerciement  je voudret etre aupre de vous pour vous en temonies ma reconaisance de vies voit  je vous prie de faire mille remersiement de ma par a Mr votre frere insi que sa chaire epouse et dans brace ce joli petis enfant pour moi ne moblies pas aupret de Mr votre papas et madame votre maman   je vous prie de bein leur presantes mes respect et dasure toujour de mon atachement a Mr et madame barbet et a tout leur petis enfant  rapele moi au souvenir de Mr Vietet et de Mr ludovic bien de amitie de ma par  ce bont anfant qui ce rapeles toujours de moi ile et donc bien grandis a present   vous me dite que ce vous ettie venus a lyon comes vous en avie fait le proget que sandoutte je ne loret pas reconnu   enfein jespere que ci nous avons la paix et la tranquilite que le proget ce efecturera et que joret el plaisir de vous voir a Lyon insis qas givor dant ma petite asile  qouque petit ile lia encor du logement  je sui en (illegible) le plaisir de vous voir insis que mon mari   madame vitet a eu la complaisance de vous donner de me nouvelle jait eu le plaisir de la voir lorsque jait ette a Lyon  elle était bien portante toujoru gaies et laiste pour courir come une jeune fille je ne la trouves rien changer  toutes les foit que je vait a la ville jait le plaisir de la voir pour lui demender de vos nouvelle  cait toujour une satisfactison pour moi

parlont un peu du malur de la France que nous eprouvons depui 2 ans le commerce a neyantir cependant la soiri vas bien apresan  notre partis comence a alle un pus nous avont ette pendant quelque tams que nous fesilon rien enfein ille fo ( ?) espere tous reviende   vous aves eu la garnion englaise pandant quelque tans  qui net pas mechante et le prusiens tont ramplase qui son mechant je croit que vous ne le ore pas lontans  on dis quil ce retire tous dans lur pais  ici nous avont toujour eu de la troupes toute la trupe fransace qui etoit a lyon a defile par le Rhone  elle a pace presque toute a givor et nous avons eu des autrichien  lur pont de gaire a ette place sur le Rhone a givor  ili a environ 2 moi ou nous savont tout les pontanic ademure pandent ce tant la  ils sont partis depuis le 20 Xbre (does she mean 8bre ?)  dieu vulie que nous le revoyons pas  vous ma aprend le marijages de julie  je lui soitte bonne fortunes  rien dinteresent a vous resite sinon que mon mari me charges de bien vous presenter ce respet insis qua Mr Vitet  adieu madame  nous nous bien je soite de tout cœur que la presante vous trouver tous de meme  je finis en vous embrasant de cœur  je vous prie dant brace ludovic pour moi et sui avec le plus sinsaire atachement votre devouie bonne Catherine  famme Brun »[13]

A suivre…

Pour reprendre la lecture de ce récit au début, aller sur la page Un projet de livre.


[1] Cf. Jacqueline Sabatier, Figaro et son maître. Les domestiques au XVIIIème siècle. Maîtres et domestiques à Paris au XVIIIème siècle, Paris, Perrin, 1984.

[2] AM Lyon, 14 ii 035, Lettres d’Antoine Morand à sa femme, adressées de Paris, 1801 / 1802, N° 4/ Paris, le 3 ventose au onze heures du soir pour partir le 4 ; lettre numérotée 4, Pas d’adresse sur cette lettre recto verso.

[3] AM Lyon, 14 ii 035, Lettres d’Antoine Morand à sa femme, adressées de Paris, 1801 / 1802. deuxième lettre numérotée 8, Paris, le 23 ventose an 9.

[4] Catherine Arnaud-Tizon née Descheaux, Rouen 22 juin 1806 à Pierre & Amélie Vitet (Paris)  AML 84 II 12

[5] Cf. Claude Petitfrère, L’œil du maître. Maîtres et serviteurs de l’époque classique au romantisme, Paris, Ed. Complexe, 1986 (en particulier le chapitre VI, « Les moyens du contrôle »).

[6] Catherine Arnaud-Tizon, Rouen le 4 jan 1811, à Pierre et Amélie Vitet (Paris)  84 II 12

[7] Il faut en courir le risque ou si l’on considère « en courir » comme une forme mal orthographiée de l’expression orale « encourir » : « il faut supporter l’événement ». Cependant, on trouve l’expression « en courir l’évènement » dans un proverbe de l’époque. Cf. de Louis Carrogis, Plus heureux que sage, proverbe en vers et en 3 actes, publié sous le titre Vingt proverbes dramatiques de Louis Carrogis, dit Carmontelle, sur le site http://www.wissensdrang.com/dcarfr.htm. Voir également le très beau site auquel renvoie celui-ci, le « dictionnaire électronique des spectacles sous l’ancien régime et sous la Révolution », sur http://www.cesar.org.uk/cesar2/index.php

[8] Catherine Arnaud-Tizon, Rouen le 19 jan 1811, à Pierre et Amélie Vitet (Paris)  84 II 12

[9] Catherine Arnaud-Tizon née Descheaux, Rouen 14 oct 1808 à Pierre & Amélie Vitet (Paris)  AML 84 II 12

[10] Catherine Arnaud-Tizon née Descheaux, Rouen 26 nov 1808 à Pierre & Amélie Vitet (Paris)  AML 84 II 12

[11] AML 84 II 03 Marguerite Vitet née Faulin à Pierre Vitet, Lyon le 14 décembre 1808.

[12] Mme Vitet à Pierre Vitet, 1 mai 1813.

[13] AML 84 II 03 Catherine Brun à Amélie Vitet, Givors, 6 novembre 1813.


[dzd1] Ici, je suggère qu’on «  traduise » tout en insérant un pdf de la lettre pour montrer ce que cela donnait. Qu’en penses-tu ? Il faudra faire de même, je pense, en introduction, avec une lettre de chacun de nos protagonistes pour donner à voir leur écriture.   BONNE IDEE !



Citer ce billet
Anne (2009, 5 août). Chapitre Trois : Des corps et des choses (3/5). Homosexus. Consulté le 12 juin 2024, à l’adresse https://doi.org/10.58079/poyb

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